りんごと春夏秋冬

空気も凍る1月の終わりころ、りんごの枝の剪定が始まります。
伸びすぎた枝を切り、バランスを整え、主枝の先端まで樹液がうまく流れるように・・・

冬は木も眠っていて準備期間。私たちもあれこれ準備をととのえます。

桜前線が過ぎ、葉桜が満開のころ、真っ白なりんごの花が満開になります。
りんごも桜もバラ科なので、りんごの花と桜の花は、形がそっくり。
でも、りんごのつぼみは桃色なのに、咲くと真っ白なのです。(たまにうす桃色)
りんごは、ひとつの花芽から5つほど花を咲かせます。

りんごの花が開花しはじめると、とたんに私たちも忙しくなります。
まずは人工授粉から。
みつばちが少なくなり、自然受粉が難しいため、
ホワホワ(むかし耳かきの後ろについていた)のついた、ながーい棒で、
あっちの花をちょんちょん、こっちの花をちょんちょん、として歩きます。
受粉した花は、もう結婚ズミよ、とポッと赤くなってくれればいいのに、
そうはならないので、どこをやったか分からなくなりながら、延々と回ります。

その後、不要な場所に咲く花を摘み、来年の人工授粉用の花粉を集めます。

花が終わると、摘花しきれずに実を結んだ、ちいさなちいさなりんごたちを、
ひとつにしていきます。(荒摘果)
どうやって5つの中からひとつ選ぶかというと、
主に中心果や形のいいもの、軸が太く大きいもの、
あとは、なんとなく瞬間的に気の合うりんごがいるのです。
一本の木からは何千という花、実がつくので、それはそれは気の遠くなる大仕事。

そのあとお盆が終わるころまでかけて、
どの枝に、どれだけりんごをならせようかと思い悩みながら、
ここは多いとか、ここはいらないとか、このりんごはおいしくならないなど、
毎日りんごの木の周りを摘果してまわります。
ただ、そんな最中に雹(ひょう)が降ったり、台風が来たり、カラスの大群が来たり、
毎年何かしらのハプニングに会いながら、作業をすすめます。
また、6月から8月は水分がとても大事。
のびのびと、シャキッと、果汁いっぱいのりんごにするためには、水やりが欠かせません。

そして、夏が終わり、上田の気温が下がってくると・・・
9月も半ばをすぎると、早生のりんご、シナノドルチェやシナノプッチがおいしいころ。
9月下旬からは、秋映(あきばえ)、紅玉など酸味のあるりんごが熟します。
10月中旬には、シナノスイート、シナノゴールドがおいしくなり、
11月上旬には、王林、あいかの香りがもう食べごろ。
11月中旬には、りんごの王さま、ふじ。

あとはもう、みなさまのお好きなりんごを、お届けできる順番に、
せっせとつめつめ、お送りするのみ。

りんごをすべて収穫し終わったりんごの木は、
重たい重たいこどもたちがみんな巣立ち、
その重さで垂れ下がっていた枝たちもすっきりピンっと、また空に向かいます。
そして、一年ごくろうさま、ありがとう、
また来年もよろしくお願いします、と木と土に「お礼肥」をします。

出荷の際には、日焼けしていたり、鳥につつかれたり、虫に果汁を吸われたり、
枝にぶつかった痕があったり、実がはじけてしまったり、そばかすが多かったり、
そんなりんごたちもたくさんいます。
そんなりんごたちは、お正月が過ぎ、贈答りんごの仕事もひと段落したころ、
とびきりのりんごジュースに変身。
通常売っている濃縮還元ジュースとは、同じ「りんごジュース」とは呼べないほど、
りんごの味そのままの、濃くて素直な、やさしい味のジュース。
ぜひ一度味わって頂きたいジュースです。